19. lipnja 2000: Nezaustavljivi Shaq i Kobe započeli berbu NBA naslova protiv Uncle Rega i društva

Centar Los Angeles Lakersa, Shaquille O’Neal preporodio se u sezoni 1999/2000 i odveo ekipu do samoga vrha.

Bio je potpuno zdrav i spreman za igru po prvi puta od sezone 1994/95. U međuvremenu je imao više ozljeda palca, koljena i trbušnog zida. No to je sada bilo iza njega te je O’Neal uz novoga trenera, Phila Jacksona, postao glavni igrač Lakersa. Jackson, šesterostruki osvajač NBA naslova s Bullsima, naglašavao je značenje obrane i kondicije. Uz sve to Shaq je bio spreman za potpunu dominaciju. I u tome je uspio.

Lakersi su odigrali sjajnu sezonu koju su okončali s omjerom 67-15, dok su im za vratom puhali Portland Trail Blazersi, druga momčad Zapad s omjerom 59-23. Njih su predvodili Rasheed Wallace i Scottie Pippen, no to nije bilo dovoljno za zaustaviti Lakerse. Blazersi su u sedmoj utakmici finala Zapada imali 15 poena prednosti u posljednjoj četvrtini, no tada O’Neal i Bryant režiraju jedan od najvećih preokreta u NBA povijesti i odvode svoju momčad do velike pobjede.

“On je najdominantniji igrač NBA lige”, izjavio je trener Pacersa, Larry Bird nakon što je O’Neal s ostalim Lakersima pobijedio Indianu rezultatom 116:111 u šestoj utakmici NBA Finala koja je donijela Lakersima naslov prvaka.

“On je snažan, jak, može zabiti koš”, rekao je Bird. “Njegov napredak je veoma brz i počinje zabijati iz sve većih udaljenosti od koša. Toliko je dominantan da će Lakersi biti pretendenti na naslov sljedećih nekoliko godina.”

Bryant je pokazao da je dovoljno sazrio da preuzima odgovornost pri kraju utakmica. Zabio je pobjednički šut 2,6 sekundi prije kraja u drugoj utakmici polufinala Zapadne konferencije protiv Phoenixa. Nakon toga, u četvrtoj utakmici Finala ubacio je 8 od svojih 28 poena u produžetku, uključujući polaganje za pobjedu.

All-Star bek Kobe Bryant imao je nekoliko impresivnih utakmica u svojoj četvrtoj sezoni u najjačoj ligi svijeta. Postizao je 22,5 poena, 6,3 skoka i 4,9 asista po utakmici. Također je izabran u najbolju obrambenu petorku lige.

“On se razvio u status legende s 21 godinom”, izjavio je njegov suigrač Rick Fox nakon pobjede Lakersa 120:118.

Ali O’Neal je bio snaga koju nitko nije mogao zaustaviti. Predvodio je ligu u broju poena (29,7 po utakmici). Bio je drugi po broju skokova (13,6 po utakmici) i treći po broju blokada (3,03 po utakmici). 8. ožujka, na njegov 28. rođendan Shaq je ubacio 61 poen Clippersima. Također je predvodio Lakerse u nizovima pobjeda od 19, 16 i 11 utakmica.

Podijelio je nagradu za najkorisnijeg igrača All-Star susreta s Timom Duncanom. Uz to je skoro postao prvi igrač koji je jednoglasno proglašen MVP-jem regularnog dijela sezone. Dobio je čak 120 od mogućeg 121 glasa za prvo mjesto.

Svoje brojke Shaq je još malo povisio u doigravanju. Prosječno je bilježio 30,7 poena i 15,4 skoka po utakmici. No njegove brojke bile su najviše u Finalu gdje je postizao 38 poena i hvatao 16,8 skokova po utakmici.

Nakon osvajanje naslova Shaq je rezimirao sezonu ovako: “Sada kada imamo jednu titulu moramo početi raditi na drugoj, trećoj, četvrtoj, petoj. To je ono što želimo.”

Ova sezona bila je posljednja za legendarnog Charlesa Barkleya. On je objavio kako nakon zadnje utakmice sezone više neće igrati u NBA. Toga se i držao. Iako je ozlijedio lijevo koljeno tijekom utakmice u Philadelphiji 8. prosinca nije odustao od odigravanja zadnje utakmice. Vratio se na parket u zadnjoj utakmici sezone za Rocketse te je u šest minuta na parketu ubacio dva poena.

U ligu se vratio Michael Jordan, najveći svih vremena. Ove je sezone bio predsjednik Wizardsa, dok će sljedeće dvije sezone igrati i na parketu, a zatim se i po treći puta (konačno) umiroviti.

Veliku NBA obitelj napustila su tri člana. Tijekom ove sezone preminuli su Wilt ChamberlainBobby Phills i Malik Sealy.

NBA sezona 1999/00

Istok

1. Indiana Pacers 56-26
2. Miami Heat 52-30
3. New York Knicks 50-32
4. Charlotte Hornets 49-33
5. Philadelphia 76ers 49-33
6. Toronto Raptors 45-37
7. Detroit Pistons 42-40
8. Milwaukee Bucks 42-40
9. Orlando Magic 41-41
10. Boston Celtics 35-47
11. Cleveland Cavaliers 32-50
12. New Jersey Nets 31-51
13. Washington Wizards 29-53
14. Atlanta Hawks 28-54
15. Chicago Bulls 17-65

Zapad

1. Los Angeles Lakers 67-15
2. Utah Jazz 55-27
3. Portland Trail Blazers 59-23
4. San Antonio Spurs 53-29
5. Phoenix Suns 53-29
6. Minnesota Timberwolves 50-32
7. Seattle SuperSonics 45-37
8. Sacramento Kings 44-38
9. Dallas Mavericks 40-42
10. Denver Nuggets 35-47
11. Houston Rockets 34-48
12. Vancouver Grizzlies 22-60
13. Golden State Warriors 19-63
14. Los Angeles Clippers 15-67

Najbolja petorka lige

Tim Duncan
Kevin Garnett
Jason Kidd
Shaquille O’Neal
Gary Payton