1968-69: Russell odlazi u mirovinu s 11. naslovom

New York Knicksi su dugo bili među lošijim ekipama lige, u doigravanje su ušli samo jedanput od 1956. do 1966. Konačno, nekoliko se zanimljivih stvari dogodilo u New Yorku tijekom sezone 1967/68, stvari koje su imale veliki utjecaj na daljnji razvoj Knicksa. Red Holzman, bivši trener Hawksa u Milwaukeeju i St. Louisu, zamijenio je Dicka McGuirea na mjestu trenera Knicksa u sredini sezone te je odveo ekipu od omjera pobjeda i poraza 15-22 na 28-17 od njegovog dolaska. Rookie igrači koji su dobili priliku bili su Bill Bradley, Walt Frazier i Phil Jackson. U prosincu, Knicksi su se osnažili dovođenjem Davea DeBusscherea iz Detroita, a u suprotnom smjeru otišli su Walt Bellamy i Howie Komives.

No, najveća razmjena igrača dogodila se kod Lakersa. Oni su doveli Wilta Chamberlaina u zamjenu za Jerryja Chambersa, Archieja Clarka i Dattalla Imhoffa prije početka sezone. Vlasnik Lakersa, Jack Kent Cooke mislio je kako će dodatak Chamberlaina dvojcu Jerry West i Elgin Baylor sigurno donijeti Lakersima naslov.

NBA liga je sada brojala 14 ekipa, pridružile su se ekipe iz Milwaukeeja i Phoenixa, dok su Hawksi preselili iz St. Louisa u Atlantu. Zanimljiv rekord postavio je Walt Bellamy. Njega su Knicksi tijekom sezona mijenjali u Detroit, a on je odigrao svaku moguću utakmicu i tako je u regularnoj sezoni odigrao čak 88 utakmica, iako je sezona trajala 82 utakmice za svaku momčad. All-Star utakmica odigrana je u Baltimoreu, a Istok je ponovno slavio, rezultatom 123:112, uz 34 poena, 6 skokova i 5 asistencija Oscara Robertsona, najkorisnijeg igrača susreta.

Ovo ipak nije bila godina Lakersa. Celticsi su ostvarili samo 48 pobjeda u regularnoj sezoni te su završili kao četvrti na Istoku, no u doigravanju su nadigrali Philadelphiju, Knickse izbacili u šest utakmica i šokirali sve koji prate košarku osvajanjem još jednog naslova prvaka NBA lige. U Finalu porazili su Lakerse u sedmoj utakmici sa samo dva poena razlike. Jerry West je u sedmoj utakmici upisao 42 poena, 13 skokova i 12 asistencija, a dobio je i nagradu za MVP-a finala iako je igrao za gubitničku momčad. Lakersi su već bili pripremili slavlje, stotine balona je bilo spremno da se ispusti s vrha dvorane, ali ipak se to nije dogodilo. Celticsi su osvojili jedanaesti naslov u trinaest sezona, a tri mjeseca nakon kraja sezone povlačenje u mirovinu objavio je Bill Russell.

Hayes, Unseld imali zapažene debije

Dva igrača imala su impresivne debije 1968. To su bili Elvin Hayes i Wes Unseld. Hayes, snažno krilo San Diego Rocketsa, osvojio je titulu najboljeg strijelca lige kao rookie s 28,4 poena te je uz to u prosjeku hvatao i 17,1 skok. Unseld, drugi izbor drafta (iza Hayesa) 1968. godine u Baltimoreu, postao je tek drugi igrač u povijesti koji je osvojio nagradu za najkorisnijeg igrača lige i najboljeg rookieja sezone. Prvi je bio, naravno, Wilt Chamberlain. Unseld je u prosjeku ubacivao 13,8 poena te je bio drugi po broju skokova, s 18,2 po utakmici, nešto lošije od nedodirljivog Chamberlaina.

NBA sezona 1968/69

Istok

Baltimore Bullets 57-25
Philadelphia 76ers 55-27
New York Knicks 54-28
Boston Celtics 48-34
Cincinnati Royals 41-41
Detroit Pistons 32-50
Milwaukee Bucks 27-55

Zapad

Los Angeles Lakers 55-27
Atlanta Hawks 48-34
San Francisco Warriors 41-41
San Diego Rockets 37-45
Chicago Bulls 33-49
Seattle SuperSonics 30-52
Phoenix Suns 16-66

Najbolja petorka lige

Dave DeBusschere
Walt Frazier
Bill Russell
Jerry Sloan
Nate Thurmond