1969-70: Reedova drama odvodi Knickse do naslova

Vladavina Boston Celticsa je napokon završila. Bill Russell se umirovio kao igrač i trener nakon osvajanja naslova 1969. godine. Sam Jones se također umirovio, dok se K.C. Jones oprostio od košarke još godinu ranije. Zbog toga su Celticsi propustili doigravanje po prvi puta u zadnjih 20 godina. Novi favoriti s Istoka bili su New York Knicksi, koji su se dokazali s nizom od 18 pobjeda što je bio i rekord lige.

Willis Reed (MVP sezone), Dave DeBusschere, Bill Bradley, Walt Frazier, Cazzie Russell i Dick Barnett dominirali su na oba kraja, bez igrača koji se isticao te pokazao zvijezdom. Drugi favoriti s Istoka bili su Milwaukee Bucksi, koji su ostvarili 56 pobjeda u njihovoj tek drugoj sezoni na krilima 218 centimetara visokog rookie centra Kareema Abdula-Jabbara, tada zvanog Lew Alcindor.

Domaćin All-Star utakmice bila je Philadelphia, a slavili su košarkaši Istoka rezultatom 142:135. Do pobjede ih je predvodio Willis Reed s 21 poenom i 11 skokova, dok je kod Zapada najbolji bio Elvin Hayes s 24 poena i 15 skokova. MVP titulu utakmice dobio je Reed, koji je uz nagradu MVP-a sezone i kasnije MVP-a finala postao prvi igrač u povijesti koji je osvojio sve tri titule MVP-a u jednoj sezoni.

New York je odigrao sedam utakmica u polufinalu Istoka protiv Baltimorea prije prolaska, dok su protiv Milwaukee Bucksa prošli u pet utakmica. Na Zapadu Jerry West je proglašen najboljim strijelcem (31,2 poena) zbog ozljede koljena Wilta Chamberlaina. Chamberlain nije odigrao zadnje tri utakmice sezone te je naslov divizije odnijela Atlanta s prednošću od dvije utakmicu naspram Lakersa. Chamberlain se vraća u doigravanju, te Lakersi u finalu Zapada izbacuju Atlanta Hawkse u četiri utakmice i susreću se u finalu s New York Knicksima. U prvih šest utakmica odvijala se velika borba, Knicksi su pobijedili u petoj te su Lakersi izjednačili odnijevši pobjedu u šestoj. Knicksi su u sedmoj utakmici, posebno motivirani zbog ozljede kapetana Reeda, osvojili prvu titulu prvaka u 24 godine postojanja lige.

Knicksi u sedmoj utakmici osvojili naslov prvaka

Događaji iz NBA finala 1970. godine ostaju urezani u sjećanjima onih koji su gledali, dok se ostali mogu sjećati kao legende prepričane mlađima od starijih. Reed je odigrao veličanstveno finale, zaustavljajući ozljedom usporenog Chamberlaina dok se nije spotaknuo i ozlijedio mišić na nozi u petoj utakmici. Knicksi su se snalazili s nižim igračima protiv Chamberlaina i izdržali do pobjede u toj utakmici, ali bez Reeda u 6. utakmici Chamberlain je postigao 45 poena za izjednačenje serije.

Knicksi su napustili svlačionicu prije 7. utakmice u New Yorku ne znajući hoće li Reed biti sposoban igrati. Upravo prije podbacivanja Reed je uletio kroz ulaz i izišao na parket Madison Square Gardena. Navijači su poludjeli, Reed je postigao prva dva koša koja su potaknula Knickse do pobjede 113:99.

“Nema dana u mom životu da me ljudi ne podsjete na tu utakmicu”, govorio je Reed godinama poslije.

NBA sezona 1969/70

Istok

New York Knicks 60-22
Milwaukee Bucks 56-26
Baltimore Bullets 50-32
Philadelphia 76ers 42-40
Cincinnati Royals 36-46
Boston Celtics 34-48
Detroit Pistons 31-51

Zapad

Atlanta Hawks 48-34
Los Angeles Lakers 46-36
Phoenix Suns 39-43
Chicago Bulls 39-43
Seattle SuperSonics 34-46
San Francisco Warriors 30-52
San Diego Rockets 27-55

Najbolja petorka lige

Billy Cunningham
Walt Frazier
Connie Hawkins
Willis Reed
Jerry West