1973-74: Smjena generacija u ligi, Boston na vrhu

Umirovljenje Wilta Chamberlaina, nakon više od 31.000 koševa i 23.000 skokova, najavilo je promijene u NBA ligi. Willis Reed, Dave DeBusschere i Jerry Lucas su igrali posljednju sezonu za Knickse, dok su Jerry West i Oscar Robertson igrali posljednje sezone za Lakerse, odnosno Buckse.

Baltimore Bulletsi preselili su u Washington, te time promijenili i ime u Capital Bullets. Liga je poboljšala statističko praćenje utakmica te su od ove sezone ukradene lopte i blokade postale dio “standardne” statistike.

Otkrićem se pokazao Boston, koji se vratio sa sastavom veterana i mladih zvijezda. John Havlicek je još postizao 22,6 koševa, Dave Cowens je skupljao 15,7 skokova po utakmici te zbunjivao protivničke centre okretnošću i strašnom voljom za pobjedom. Tom Heinsohn je vodio momčad kao trener pet godina, dok je Red Auerbach i dalje dovodio igrače te stvarao momčad za naslov.

All-Star utakmica odigrana je u dragu Seattle, gdje je momčad Zapada slavila rezultatom 134:123. Titulu najkorisnijeg igrača susreta dobio je igrač Detroita Bob Lanier s 24 poena i 10 skokova, dok je na Istoku najbolji bio Elvin Hayes s 12 poena i 15 skokova.

Celticsi su pobijedili u 56 utakmica, 12 manje nego prošle sezone ali i dalje predvodeći Istok. Pobijedili su Buffalo i zastarjele Knickse te došli do finala. Na Zapadu, Kareem Abdul-Jabbar je osvojio svoju treću titulu najkorisnijeg igrača bilježeći 27 koševa i 14,5 skokova po utakmici i vodeći Milwaukee do prvog mjesta u regularnom djelu s 59 pobjeda. Bucksi su deklasirali Lakerse u pet utakmica i Chicago u četiri kako bi došli do finala.

Duel Cowensa i Abdul-Jabbara je označio seriju, te je svaki od njih vodio svoju momčad kroz šest utakmica. Ali u sedmoj utakmici, Celticsi su udvajali Abdul-Jabbara te čvrstom obranom pobijedili 102:87.

Havlicek odličan i desetljeće poslije

John Havlicek je bio 34. po odigranim minutama u ligi te je pomogao Bostonu doći do finala, ali on je bio isti igrač koji je vodio Celticse do šest naslova tijekom šezdesetih. Poveznica Cousyja i Russella, Hondo je bio glavni igrač Celticsa i desetljeće poslije.

“Kada stvari idu glatko, svi dolaze u doticaj s tim”, objasnio je Paul Silas. “Ponekad se čini kao da ignoriramo Johna. Ali kada stvari ne idu glatko, računamo na njega da izvuče deblji kraj. To radimo instinktivno jer on je igrač koji je većinom loše trenutke pretvarao u dobre.”

NBA sezona 1973/74

Istok

1. Boston Celtics 56-26
2. Capital Bullets 47-35
3. New York Knicks 49-33
4. Buffalo Braves 42-40
5. Atlanta Hawks 35-47
6. Houston Rockets 32-50
7. Cleveland Cavaliers 29-53
8. Philadelphia 76ers 25-57

Zapad

1. Milwaukee Bucks 59-23
2. Los Angeles Lakers 47-35
3. Chicago Bulls 54-28
4. Detroit Pistons 52-30
5. Golden State Warriors 44-38
6. Seattle SuperSonics 36-46
7. Kansas City-Omaha Kings 33-49
8. Phoenix Suns 30-52
9. Portland Trail Blazers 27-55

Najbolja petorka lige

Kareem Abdul-Jabbar
Rick Barry
Walt Frazier
Gail Goodrich
John Havlicek