1976-77: “Blazermania” zavladala ligom

U uvodu sezone, četiri tima iz ABA lige, New York Netsi, Indiana Pacersi, Denver Nuggets i San Antonio Spurs, su se pridružili NBA “obitelji” po cijeni od 3,2 milijuna dolara. ABA liga je prestala postojati te se ovaj događaj u američkim medija često naziva “the merger”, odnosno spajanje liga.

Ostatak ABA igrača, uključujući 219 centimetara visokog centra, Artisa Gilmorea, se pridružio ligi putem drafta. NBA lige se sada sastojala od 22 ekipe, te se 12 njih kvalificiralo za doigravanje.

Portland, koji u posljednjih šest sezona nije imao pozitivan omjer pobjeda i poraza, se mnogo poboljšao pod paskom Jacka Ramseya, koji je prije njih trenirao 76erse i Buffalo Bravese. Bill Walton, 213 centimetara visoki centar s UCLA prve dvije sezone bio je često ozlijeđen, ali je sada dobio partnera pod košem u 210 centimetara visokom Mauriceu Lucasu, koji je došao putem ABA drafta. Ostatak tima su popunili krilo Bobby Gross, razigravač Dave Twardzik i šuter Lionel Hollins.

Iako nisu osvojili diviziju, Blazersi su u doigravanju izbacili Bullse, Nuggetse, Lakerse te 76erse predvođene ABA superzvijezdom Juliusom Ervingom na svom putu do naslova. U finalu su 76ersi dobili prve dvije utakmice, no sljedeće četiri su otišle na stranicu Blazersa.

Domaćinstvo All-Star utakmice dobio je Milwaukee, gdje je momčad Zapada slavila s tijesnih 125:124. MVP nagrada susreta otišla je u ruke Juliusa Erving iz poražene momčadi, koji je ubacio 30 poena i uhvatio 12 skokova. Svoju petu nagradu za MVP-a sezone dobio je Kareem Abdul-Jabbar s prosjecima od 26,2 poena i 13,3 skokova.

“Blazermania” dovodi Portland do naslova

Prije 1977. godine mali broj navijača je znao da Portland ima momčad u NBA ligi. Blazersi nisu zaradili poštovanje, bilježeći prosječno tek 28 pobjeda po sezoni u posljednjih šest godina te nikada ne izborivši doigravanje. Ali u jednoj čarobnoj sezoni, NBA fanovi su svugdje spominjali “Blazermaniju”.

Ove je godine javnost upoznala Trail Blazerse i njihovog centra iz Californije, Billa Waltona. Portland je igrao timsku košarku koja je još i prije njih odvela Celticse i Knickse do naslova.

NBA sezona 1976/77

Istok

1. Philadelphia 76ers 50-32
2. Houston Rockets 49-33
3. Washington Bullets 48-34
4. Boston Celtics 44-38
5. San Antonio Spurs 44-38
6. Cleveland Cavaliers 43-39
7. New York Knicks 40-42
8. New Orleans Jazz 35-47
9. Atlanta Hawks 31-51
10. Buffalo Braves 30-52
11. New York Nets 22-60

Zapad

1. Los Angeles Lakers 53-29
2. Denver Nuggets 50-32
3. Portland Trail Blazers 49-33
4. Golden State Warriors 46-36
5. Detroit Pistons 44-38
6. Chicago Bulls 44-38
7. Seattle SuperSonics 40-42
8. Kansas City Kings 40-42
9. Indiana Pacers 36-46
10. Phoenix Suns 34-48
11. Milwaukee Bucks 30-52

Najbolja petorka lige

Kareem Abdul-Jabbar
Elvin Hayes
Pete Maravich
David Thompson
Paul Westphal