1997-98: Triple-double Bullsa

Šest osvojenih naslova u osam sezona, odnosno tri naslova, pauza pa opet tri naslova. Chicago Bullsi znali su da neće biti lagano, ali su također znali da oni to mogu te je njihovo mjesto među najvećim momčadima ikada osigurano.

Bullsi su sezonu 1997/98 otvorili sa Scottiejem Pippenom na listi ozlijeđenih igrača zbog operacije bolnog stopala zadobivene prošle sezone. Pippen je propustio prvih 35 utakmica sezone, ali Toni Kukoč odlično ga je zamijenio u početnoj petorci. Nakon otvaranja sezone s omjerom 8-7 Bullsi su prebacili u višu brzinu te pobijedili sljedećih 16 od 20 utakmica te su bili na omjeru 24-11 kada se Pippen vratio.

Indiana Pacersi bili su veteranska ekipa predvođena rookie trenerom Larryjem Birdom. Do All-Star pauze Indiana je bila bolja od Bullsa za jednu pobjedu ali je Chicago pobijedio 25 od sljedećih 29 utakmica te uzeo prvo mjesto na Istoku s omjerom 62-20. Michael Jordan osvojio je deseti naslov najboljeg strijelca lige (28,7 poena po utakmici) i svoju petu nagradu za najkorisnijeg igrača sezone dok je Dennis Rodman osvojio sedmu titulu najboljeg skakača lige (15 skokova po utakmici). Pippen je bio standardno raznolik u drugom dijelu sezone.

Pacersi predvođeni Reggiejem Millerom (19,5 poena po utakmici) i Rikom Skitsom (16,7 poena po utakmici) osvojili su drugo mjesto na Istoku s omjerom 58-24. Njihov trener, Larry Bird osvojio je nagradu za najboljeg trenera godine. U diviziji Atlantic Alonzo Mourning (19,2 poena po utakmici) i Tim Hardaway (18,9 poena, 8,3 asista po utakmici) pomogli su treneru Miami Heata, Patu Rileyu da završio sezonu s omjerom 55-27 što je bilo 12 pobjeda više od sve boljeg New Jerseya i ozljedama pokošenih New York Knicksa.

Za Zapadu su Utah Jazzeri prebrodili gubitak Johna Stocktona u prvih 18 utakmica zbog operacije koljena te su na krilima Karla Malonea (27 poena, 10,3 skoka po utakmici) osvojili Zapad s omjerom 62-20. Utah je imala prednost domaćeg terena u doigravanju jer je pobijedila u obje utakmice protiv Bullsa.

Jazzeri su imali žestoku konkurenciju na Zapadu. Los Angles Lakersi, predvođeni sjajnim Shaquilleom O’Nealom (28,9 poena, 11,4 skoka po utakmici), Eddiejem Jonesom (16,9 poena, 2 ukradene lopte po utakmici) i mladim Kobejem Bryantom (15,4 poena po utakmici), osvojili su diviziju Pacific s omjerom 61-21. Isti omjer imali su i Seattle SuperSonicsi predvođeni Vinom Bakerom (19,2 poena po utakmici) i Garyjem Paytonom (19,2 poena, 8,3 asista po utakmici).

Bullsi su projurili pokraj New Jerseya s 3-0 i Charlotte s 4-1 u prve dvije runde doigravanja. Za proboj u NBA Finale morali su se pomučiti s Indiana Pacersima u sedam utakmica ali ipak su uspjeli. Time su došli u Finale gdje su ih čekali Jazzeri koji su pobijedili Houston Rocketse i San Antonio u pet utakmica a Lakersa u četiri.

Jazzeri su ušli u Finale nakon dominantne pobjede protiv Lakersa i imali su čak 9 dana odmora dok su se Bullsi mučili s Pacersima. Da stvar bude još gora, Rodman je morao igrati s ozljedom palca. Mnogi su mislili da Bullse polako “gaze” godine i da je vrijeme da ih se makne s trona, ali Jordan se nije s time slagao. “Jednostavno uživam u svakom trenutku”, izjavio je Jordan tijekom finalne serije. “Zajedno se zabavljamo i cijenimo svaki korak koji napravimo”.

Bullsi su prvu utakmicu NBA Finala u Salt Lake Cityju izgubili, no uspjeli su pobijediti u drugoj zahvaljujući Jordanovih 37 poena. Chicago je pobijedio Utu u trećoj utakmici s 95:54 što je najmanji broj poena jedne ekipe otkako se uvelo pravilo o ograničenju napada na 24 sekunde u sezoni 1954/55. Mnogi koji su mislili kako je Bullsima došao kraj sada su promijenili mišljenje te smatrali kako je gotovo s Jazzerima. Utah je sljedeću utakmicu izgubila 86:82 ali zatim pobijedila s 83:81 u petoj utakmici zahvaljujući Maloneovih 39 poena.

Šesta utakmica bila je još jedan magičan trenutak u karijeri Michaela Jordana. Kada je Pippen ozlijedio leđa i jedva hodao po terenu Jordan je znao da on mora sve preuzeti u svoje ruke. I upravo je to i učinio. Postigao je 45 poena te ukrao loptu na kraju utakmice i postigao pobjednički koš 5,2 sekunde prije kraja utakmice. Time su Billsi pobijedili 87:86 i osvojili treći uzastopni naslova NBA prvaka.

“Veliko iznenađenje”, rekao je komesar NBA lige David Stern prilikom uručenja šestoga trofeja najkorisnijeg igrača Finala Jordanu.

Jordan je također osvojio MVP trofej na All-Star utakmici u Madison Square Gardenu. Iako je dolazila nova generacija igrača Jordan je ubacio 23 poena te odveo Istok do pobjede 135:114. Zanimljivo je da se ove godine nije održalo natjecanje u zakucavanju zbog rizika od ozljeda igrača, nedostatka kreativnih zakucavanja i manjka velikih imena koja bi se natjecala.

“Neuništivi” A. C. Green ove sezone postavio je rekord po broju uzastopno odigranih utakmica. Početkom sezone odigrao je svoju 907. uzastopnu utakmicu, čime je postavio rekord i uspio ga produžiti na 1192 utakmice prije kraja karijere. Ukupno je u karijeri odigrao 1278 utakmica, od mogućih 1281, što znači da je propustio samo tri susreta tijekom svoje 16 godina duge karijere.

NBA sezona 1997./98.

Istok

1. Chicago Bulls 62-20
2. Miami Heat 55-27
3. Indiana Pacers 58-24
4. Charlotte Hornets 51-31
5. Atlanta Hawks 50-32
6. Cleveland Cavaliers 47-35
7. New York Knicks 43-39
8. New Jersey Nets 43-39
9. Washington Wizards 42-40
10. Orlando Magic 41-41
11. Detroit Pistons 37-45
12. Boston Celtics 36-46
13. Milwaukee Bucks 36-46
14. Philadelphia 76ers 31-51
15. Toronto Raptors 16-66

Zapad

1. Utah Jazz 62-20
2. Seattle SuperSonics 61-21
3. Los Angeles Lakers 61-21
4. Phoenix Suns 56-26
5. San Antonio Spurs 56-26
6. Portland Trail Blazers 46-36
7. Minnesota Timberwolves 45-37
8. Houston Rockets 41-41
9. Sacramento Kings 27-55
10. Dallas Mavericks 20-62
11. Vancouver Grizzlies 19-63
12. Golden State Warriors 19-63
13. Los Angeles Clippers 17-65
14. Denver Nuggets 11-71

Najbolja petorka lige

Tim Duncan
Michael Jordan
Karl Malone
Shaquille O’Neal
Gary Payton