Drugi krug doigravanja: Houston Rockets – Los Angeles Clippers

Nakon odličnog prvog, počinje i drugi krug doigravanja. U polufinalu Zapadne konferencije sastaju se Los Angeles Clippersi i Houston Rocketsi. Clippersi su imali puno težu zadaću, izbaciti aktualne prvake lige Spurse. To su i uspjeli, u jednoj od najboljih i najzanimljivijih prvih rundi u povijesti. Rocketsi su ipak imali nešto lakši posao, pobijedili su Dallas s rezultatom 4:1. U regularnom djelu sezonu, ove dvije ekipe sastale su se četiri puta, a omjer je izjednačen 2:2.

Clippersi su u momčad koja je u prvoj rundi zasigurno pokazala karakter. Igraju košarku kakvu su igrali zadnjih mjesec dana regularne sezone. Chris Paul igra sve agresivnije, košarku s manje asistencija i više koševa. Njega vidim kao prvu napadačku opciju Clippersa. Razlog je vrlo jednostavan. U match-upu na sebi ima Jasona Terryia, malog igrača koji je zapravo zamjena ozlijeđenom Beverleyju. On će teško držati Paula, vjerojatno će tu biti udvojene obrane što će otvarati prostor drugim igračima Clippersa. Paul je izjavio da je tijekom sezone imao nekoliko prilika za game-winner, ali nikada nije uspio. Konačno je to napravio u možda najboljem mogućem trenutku, utakmica 7. Želja za što boljom igrom Paula vidim i u tome što igra svoju desetu NBA sezonu, a još nije osvojio prsten. Od njega će se sigurno očekivati najviše, a o njegovim sposobnostima ne treba mnogo govoriti. Najbolji je mid-ranger lige s uspješnosti od 49 %. Problem za Clipperse je lakša ozljeda tetive, te je Paul upitan za prvu utakmicu i možda mu je ipak potreban odmor. Što se tiče obrane, tu će sigurno doći do zamjene. Paul je već tri sezone za redom u prvoj obrambenoj petorci lige, i unatoč svojoj veličini znao je čuvati puno veće igrače od sebe poput Kevina Duranta. Dakle, očigledno je da Paul tu ide na Hardena. Harden igra najbolju sezonu svoje karijere. Ukoliko ga Paul uspije držati na 20 poena po utakmici, to će biti velika prednost za Clipperse. Hardena odlikuje brza tranzicija, i mnogo ulaza u reket s laganim polaganjima i iznuđivanjima slobodnih bacanja. Odlično se razumije s Howardom. Problem je naravno njegova obrana, iako se poboljšala u odnosu na prošle sezone, to je još dosta slabo s obzirom na igrača kakav Harden je.

Kao drugi match-up bi trebao biti JJ Redick i Jason Terry. Naravno to neće uvijek tako biti, ali će sigurno doći do switcha. JJ u posljednjih mjesec dana igra vjerojatno košarku svoje karijere. Igra solidnu obranu, ali ne dovoljno dobru da zaustavi Hardena. Odličan igrač tranzicije, prije svega odličan šuter i nevjerojatan u svojim najdražim catch and shut tricama. Odlično se razumije sa suigračima, gdje mu oni stvaraju i po nekoliko screenova kako bi se izvukao na perimetar i opalio. U seriji protiv Spursa se nije dovoljno pokazao, jedan od razloga je možda i odličan defanzivac Danny Green. No, u zadnjoj utakmici je zabio dvije nevjerojatne i vrijedne trice koje su pomogle Clippersima u prolazu. Terry se ne može zapravo pohvaliti ulogom kreativca igra, ali sigurno može biti opasan ukoliko bude dolazilo do udvajanja Hardena ili slabe obrane Redicka.

Trevor Ariza u match-up ide Matt Barnesu. Ariza se pokazao kao jedan od najboljih obrambenih igrača lige. Vjerojatno će doći do zamjene, te će Ariza čuvati Chris Paula. Ipak, Barnesa ne treba podcjenjivati. Od početne petorke Clippersa ubacuje najmanje, ali s jako visokom postotkom trica, što je pokazao i u seriji protiv Spursa. Ariza će svojom visinom svakako stvarati probleme obrani Clippersa, u osvajanju ofanzivnih skokova i tranziciji.
Blake Griffin je uz Paula pokazao koliko je on opasan igrač. Igra najbolju košarku u svojoj karijeri, a trener Clippersa Doc Rivers s njim ima toliko mogućnosti, s čime mogu izluđivati i one najbolje obrane lige. Griffin se predstavlja kao odlična atleta i izuzetno jak igrač. Ima odličan osjećaj za skok, što je i pokazao u playoffu gdje ima 13,1 skok u odnosu na suigrača DeAndrea koji ima 13,3 (radi usporedbe, DeAndre je u regularnom djelu sezone imao 15 skokova po utakmici, a Griffin 7,6). Pravi dosta screenova za Paula, a kada dobije loptu otvara se dosta mogućnosti. Kao prvo, ima nevjerojatan prvi korak, toliko eksplozivan da može izbaciti bilo koga. Otvara se mogućnost i za alley oop s Jodanom, ali također i asistencija u kut za Reddicka ili Barnesa. Svakako ne treba zaboraviti i njegov šut s poludistance, kojeg je u odnosu na prošlu sezonu nevjerojatno poboljšao. Ukupan postotak njegovih šuteva je 51 %. Svakako treba spomenuti njegov napredak u odnosu na regularni dio sezone. Ima 7 asistencija po utakmici, te je za svoju poziciju svakako najbolji asistent lige. Problem je njegova obrana, dosta slabo brani igru leđima, što smo mogli vidjeti u njegovom duelu s Duncanom. U match-up mu također dolazi jedan izuzetno atletski igrač Terrence Jones. Napadački dosta opasan igrač, trči tranziciju, odličan u finishu i može igrati i iz driblinga. Izuzetno dobar igrač u skokovima, a može igrati dosta dobru obranu.

james-harden-houston

Zadnji match-up donosi borbu velikih igrača Jordana i Howarda. Howard nakon ozlijede igra dobru košarku. Odličan osjet za skok, a i njegova igra leđima. U match-up imamo zapravo dosta slične igrače. Howard je možda malo napadački bolji, jer uz razna zakucavanja može igrati i leđima. DeAndre Jordan je igrač koji se više koristi za obranu nego za napad. Obojica igrača lako mogu odigrati utakmicu s preko 20 skokova, s također mnogo ofanzivnih skokova. Obojica su poznata po lošem izvođenju slobodnih bacanja. Howard to malo bolje radi, ipak preko 50%, a DeAndre ispod. U zadnje vrijeme se mnogo pričalo o toj taktici koja se primjenjivala na Jordana poznatija pod nazivom „Hack-a-Shaq“. Taktika koja na prvu izgleda izvanredno, u vrlo važnim trenucima igre Jordan će promašiti oba slobodna bacanja, a ekipa dobiva posjed. Naravno dolazi i do opcije da Rivers vraća Jordana na klupu, što je također velika prednost jer tada obrana dosta slabi. Taktiku ne vidim kao toliko uspješno, iz više razloga. Napad momčadi koja igra protiv Clippersa se cijepa, i doslovno s tim ništa ne postižu, i tek onda zapravo ne mogu ni ubaciti niti jedan napad. Clippersi su momčad čija startna petorka igra najviše na parketu, zbog dosta slabe klupe. Ovom taktikom se oni odmaraju, što predstavlja još jednu opasnost. Treći razlog vidim odličan osjet za ofanzivni skok kod visokih igrača Clippersa. Taktika se može primjenjivati na obe strane, ali bez velike efikasnosti.
Što se tiče klupe Clippersa, tu je naravno prvo ime Jamal Crawford. Dobar dio sezone je bio ozlijeđen, ali je došao u pravo vrijeme. Igrač koji za svoje godine (36) pokazuje izuzetne vještine, poznat po svojim crossoverima, brzoj tranziciji, i tricama koje podsjećaju na trice Stephena Currya koje se šutaju iz svih mogućih pozicija. Problem je njegova obrana. Zna potrošiti dosta šuteva, ponekad i s vrlo malim postotkom, ali nekada zna izvući i sam utakmicu. Glen Davis igra zamjenu za visoke igrače. Pokazao se kao solidan igrač, jer se Clippersi očito ne mogu više pouzdati u Spencera Hawesa kojemu Doc više i ne daje minute u ovako važnim utakmicama. Austin Rivers također zna pokazati napadačku drskost, i igra opuštenije jer je njegov trener ujedno i njegov otac. Hedo Turkoglu dobije nešto malo minuta, ali ne dovoljno da bi se pokazao. Ulazi kada je u igri ili Griffin ili Redick kako bi ipak petorka bila uravnotežena.
Klupu Houstona predvode Josh Smith i Corey Brewer. U igru Houstona Smith se lijepo uklopio. Igra na poziciji krilnog centra ili niskog krila. I on je ove godine također dominirao pod košem dok nije bilo Howarda,  te je u prosjeku hvatao 6,4 skoka uz 12,4 poena po utakmici. Vrlo je efikasna njegova igra leđima, te šutovi s poludistance s realizacijom od solidnih 40,2%. Drugi značajniji igrač s klupe je Corey Brewer. Dosta dobro zamjenjuje Hardena, i daje tu koliko toliko bolju sliku obrane na poziciji bek šutera. U prosijeku ubacuje 11,5 poena i jako je slab što se tiče šuta za tri, ali se njegova igra bazira uglavnom na polaganje ili šuteve s poludistance.

Clippersi su prva napadačka momčad, a odmah ih slijede Rocketsi. Možemo očekivati zanimljivu seriju s puno ofanzive i koševa.

Prognoza: Clippers – Houston 4:3