Gary Payton i Shawn Kemp: Najdinamičniji NBA duo 90ih

Gary PaytonShawn Kemp su činili jedan od najuzbudljivijih dua u NBA ligi devedesetih godina, popularno nazvan – Sonic Boom. Mjesta u top deset akcija na NBA actionu su bila rezervirana za duo Payton-Kemp, tih godina. Paytonova nebeska alley-oop dodavanja, Kemp je divlje i neumorno trpao kroz obruč, tjerajući nas da svake nedjelje trčimo kući s basketa i da tih par minuta držimo oči prikovane uz ekran, diveći se njihovoj magiji.

Prvo ozbiljno iskušenje, Payton i Kemp su imali 1993. u playoffu. U prvoj rundi Sonicsi su izbacili Utah. U polufinalu Zapada su poslije sedam teških utakmica izbacili Rocketse, da bi se u finalu Zapada susreli s Phoenix Sunsima koji su te godine, pojačani Charlesom Barkleyem imali najbolji skor lige. Payton je išao na Kevina Johnsona, odličnog playa Sunsa kojem nikakav problem nije bio štancati utakmice sa 20 poena i 10 asistencija. Payton je uštopao Johnsona u toj seriji, ostavivši ga na 16 poena i 7 asistencija u prosjeku, pritom zaradivši nadimak pod kojem je ostao poznat do kraja karijere.

”Čuvao si ga kao bejzbol loptu u rukavici”  – izjavio je Paytonov rođak, a Garyju je ostao nadimak – rukavica.

Nošeni ozbiljnim playoff iskustvom, Payton i Kemp preuzimaju ekipu Sonicsa u svoje ruke te je vode do skora 63-19, najboljeg u cijeloj ligi. Uz i dalje odličnu obranu, Paytonovi prosjeci rastu te se približava prosjeku od 19 poena po utakmici. Usprkos prednosti domaćeg terena, playoff 1994., donosi veliko razočaranje Sonicsima i jedno od najvećih iznenađenja u povijesti playoffa. Poslije dvije uvodne pobjede, Sonicsi gube sljedeće tri utakmice i sezonu završavaju porazom od osmo plasiranih Denver Nuggetsa, u prvoj rundi playoffa. Svi se sjećamo  Dikembea Mutomba, kako ležeći na parketu Sonicsa, uplakan grli loptu. Sjećamo se i tupih pogleda igrača Seattlea.

I sljedeća sezona donosi odličnu igru u regularnoj sezoni i još jedno ispadanje u prvoj rundi, ovaj puta od Los Angeles Lakersa. Sezona 1995/96, svima će nam ostati u pamćenju po nevjerojatnoj igri Chicago Bullsa koji su postavili skor od 72 pobjede i tek 10 poraza. U sjeni Bullsa, Sonicsi su ostvarili skor od 64-18, a Payton je igrao sezonu života. Prvi kradljivac lopti u ligi, sa skoro 3 ukradene lopte po meču, dvadesetak poena, 4 skoka i 7 asistencija po utakmici. Član druge petorke lige te sezone. Član prve obrambene petorke i nagrada za obrambenog igrača godine. Jedini bek koji je osvojio ovu nagradu, uz Sidneya Moncriefa Michaela Jordana. Gomile trash talka na svakoj utakmici i unezvijereni protivnici.

S Jordanom se je te godine susreo u velikom finalu do kojeg su došli čišćenjem Sacramenta u prvoj rundi, metle protiv Rocketsa u drugoj i poslije sedam teških utakmica protiv Utaha u finalu Zapada.

“Gledali smo na njih kao da su nedodirljivi. I na taj njihov skor od 72 pobjede. Vau.  Ali hej, mi smo tim koji je ostvario 64 pobjede u regularnoj sezoni. Nisu toliko bolji od nas. Nažalost, to smo prekasno shvatili” – izjavio je Payton nakon što su Sonicsi već bili u minusu od tri utakmice protiv Bullsa. Dobili su sljedeće dvije, nakon što je Payton preuzeo Jordana. Ali…. bilo je prekasno. Bullsi su dobili šestu utakmicu u Chicagu i osvojili prsten.

Payton i Kemp su zaslužili da zajedno osvoje NBA prsten, ali su imali “nesreću” da su igrali u zlatnoj eri NBA košarke, eri kojom je “vladao” Jordan.