Prvi krug doigravanja: Indiana – Orlando

Na poèetku sezone nitko nije mogao ni pomisliti da æe Indiana Pacersi uæi u doigravanje s treæe pozicije Istoka. Odigrali su odliènu sezonu i više nego zasluženo završili odmah iza Chicaga i Miamija. Osigurali su domaæi teren u prvom krugu, a u goste im dolaze šestoplasirani Orlando, od kojeg se ipak oèekivalo da bude za mjesto ili dva bolje plasiran. Orlando je ostao bez Dwighta Howarda koji se podvrgnuo operaciji te æe tako morati igrati bez svojeg najboljeg i jedinog All-Star igraèa.

Iako Pacersi nemaju ni jednu pravu zvijezdu niti igraèa koji može odigrati više uzastopnih utakmica na visokom nivou, uspjeli su uæi u doigravanje s omjerom 42-24 što im je osiguralo treæu poziciju na Istoku. Najbolji u redovima Pacersa ove sezone su Danny Granger (18,7 poena, 5 skokova), Roy Hibbert (12,8 poena, 8,8 sokova, 2 blokade), David West (12,8 poena, 6,6 skokova) te Paul George (12,1 poen, 5,6 skokova, 2,4 asistencije).

Pacersi su 5. u NBA ligi po broju skokova po utakmici, ali tek 28. po broju asistencija po utakmici. Sa svojim skokovima sigurno æe namuèiti Orlando jer Hibbert sa svojih 218 centimetara i 115 kilograma ne bi trebao imati problema pod košem bez Howarda na parketu.

Ove su sezone napravili odlièan posao s razmjenama igraèa, barem koliko se može vidjeti iz rezultata. Na poèetku sezone doveli su Davida Westa iz New Orleans Hornetsa koji je potpisao na dvije godine te Georgea Hilla iz San Antonio Spursa tijekom drafta u zamjenu za Kawhija Leonarda. Zadnji dopušteni dan razmjene igraèa uspjeli su dovesti Leandra Barbosu iz Toronto Raptorsa u zamjenu za buduæi izbor druge runde. West je odmah dobio mjesto u prvoj petorci dok je Hill tijekom sezone ušao u prvu petorku umjesto Darrena Collisona.

Što se tièe Orlanda, veæ je ranije spomenuto kako su ostali bez najboljeg skakaèa lige Dwighta Howarda što je sigurno težak udarac za njih i bez njega su gotovo bez šansi. Howard (20 poena, 14,5 skokova, 2,15 blokada) je ove sezone po šesti put zaredom izabran u All-Star momèad te je u utrci za najboljeg obrambenog igraèa sezone. Njega æe vjerojatno u prvoj petorci zamijeniti Glen Davis (9,3 poena, 5,4 skoka). Njemu bi se trebali pridružiti Jameer Nelson (11,9 poena, 5,7 asistencija, 3,2 skoka) na poziciji razigravaèa, J.J. Redick (11,6 poena, 2,5 asistencije) na poziciji šutera, nisko krilo Jason Richardson (11,6 poena, 3,6 skoka) te pod košem na poziciji krilnog centra Ryan Anderson (16,1 poen, 7,7 skokova).

Orlando bi mogao namuèiti Pacerse svojim tricama, pogotovo Redick (41% za tri poena) i Anderson te Duhon (42% za tri poena) s klupe. Orlando je do sada bio treæi u NBA-u po uèinku za tri poena, ali su najgora momèad što se tièe uèinka sa crte slobodnih bacanja, izuzev J.J.Redicka (91%) i Ryana Andersona (88%), sa samo 66% pogoðenih slobodnih bacanja.

Prošle sezone Orlando je odigrao solidnu sezonu i plasirali su se kao èetvrta ekipa na Istoku u doigravanje. Tamo ih je èekala Atlanta i to je trebao biti lagan posao za Orlando, ali unatoè odliènim igrama Howarda, Atlanta je priredila prvo iznenaðenje te je izbacila Orlando veæ u prvoj rundi sa 4-2. Svi su oèekivali da æe ova sezona biti bolja, ali onda se dogodila Howardova ozljeda te je on odluèio završiti svoju sezonu i ne igrati u doigravanju.

U ovoj seriji vidjeti æemo samo jednog All-Star igraèa, Roya Hibberta, a mogli bi vidjeti i dobra zakucavanja od Paula Georgea koji je ove godine imao èast nastupiti na natjecanju u zakucavanju te odigrati za Team Chuck na NBA All-Star vikendu. Obrana Orlanda æe biti najveæi problem upravo Orlandu. Iako su Ryan Anderson i Glen Davis dobri obrambeni igraèi i naporno rade u obrani, preniski su kako bi potpuno zaustavili igraèe poput Roya Hibberta i Davida Westa. Postavlja se i pitanje hoæe li J.J.Redick moæi èuvati i zaustavljati Paula Georga te hoæe li Jameer Nelson uspjeti zaustaviti Hillove pick and roll akcije.

Spomenimo opet, da je Howard zdrav, ne samo da bi ova serija bila zanimljiva, nego bi Orlando zapravo i imao neke šanse za prolaz. Jedino što bi Pacersi trebali stalno raditi je spuštati loptu Hibbertu i puštati da on napravi svoj posao. Ako Hibbert ipak ne bude odigrao na vrhunskoj razini, Pacersi bi mogli izgubiti. Pacersi su u drugoj polovici sezone izgubili 11 utakmica od èega su u 8 njih imali manje skokova od svojih protivnika. Takoðer bi Orlando trebao zaustaviti najboljeg igraèa Pacersa, Dannyja Grangera ukoliko misle imati šanse za prolaskom dalje

U regularnoj sezoni, Orlando je slavio 3 puta u meðusobnim dvobojima, a Indiana jedanput. U prvoj utakmici Orlando je bio domaæin, a Indiana je odnijela tu jedinu pobjedu. Završilo je 106:95, a najbolji u redovima Pacersa bio je Granger s 24 poena dok su West i Hill pridodali 16. Sljedeæu utakmicu su odigrali u Indianapolisu gdje je Orlando uzvratio te neizvjesno slavio s 85:81. Zatim se ponovno igralo u Orlandu gdje su Magici upisali i drugu pobjedu nad Pacersima 107:94. U zadnjoj utakmici zablistao je Ryan Anderson (24 poena, 8 skokova) te donio najveæu pobjedu Magica protiv Pacersa 102:83.

Indiana je favorit u ovoj seriji, makar još ne bi smjeli otpisati Orlando iako nema Howarda. Sve ovisi o tome koliko æe koja ekipa biti raspoložena i kako æe odigrati, pogotovo kako æe odigrati Granger i Hibbert. Pobjednik ove serije ide dalje na pobjednika serije Miami – New York.

Prognoza: Indiana Pacers – Orlando Magic 4:0

Raspored odigravanja utakmica:

1. Indiana Pacers – Orlando Magic, 29. travnja, 01.00h
2. Indiana Pacers – Orlando Magic, 1. svibnja, 01.30h
3. Orlando Magic – Indiana Pacers, 3. svibnja, 01.30h
4. Orlando Magic – Indiana Pacers, 5. svibnja, 20.00h
5.* Indiana Pacers – Orlando Magic, 8./9. svibnja, nepoznato
6.* Orlando Magic – Indiana Pacers, 11./12. svibnja, nepoznato
7.* Indiana Pacers – Orlando Magic, 13./14 svibnja, nepoznato

(vremena i datumi odigravanja susreta izraženi su po srednjoeuropskom vremenu; utakmice oznaèene sa * neæe se igrati ukoliko jedna od ekipa ostvari 4 pobjede prije te utakmice)