Shaquille O’Neal dobiva kip ispred Staples Centra

Rijetki su oni igrači koji steknu status legendi i kojima dresovi vise pod svodovima dvorana, a još su rjeđi oni koji svojim košarkaškim umijećem zasluže da im se čast izrazi kroz podizanje statue ispred dvorane u kojoj su oduševljavali i uveseljavali košarkaške fanove.

Tako ispred čikaškog United Centra stoji brončana statua najvećega ikada, Michaela Jordana, Bill Russell je ponosni vlasnik statue ispred TD Gardena u Bostonu, Dominique Wilkins i dalje leti u Atlanti, a Jerry West, Kareem Abdul-Jabbar i neponovljivi Magic Johnson krase eksterijer losanđeleškog Staples Centra.

Jerry, Kareem i Magic neće još dugo ostati jedini košarkaški majstori sa statuama ispred dvorane Lakersa jer im uskoro u društvo stiže i Shaquille O’Neal.

Izjava Scottieja Pippena, razočaranog u svoj mali ugovor i upravu Bullsa, daleke 1999. godine da Lakersi ne zaboravljaju svoje zaslužne igrače je u prvi mah bila čudna. Izjava se odnosila na današnjeg trenera Lakersa, a tadašnjeg igrača najgore ekipe toga vremena, Vancouver Grizzliesa, Byrona Scotta. I zaista, sljedeću sezonu Byron je proveo u zlatno-ljubičastom dresu u kojem je bio dio Showtimea osamdesetih, nakon koje se umirovio.

Shaquille O’Neal je najbolje godine impresivne karijere proveo u Los Angelesu u koji je 1996. stigao kao free agent iz Orlanda. Prve sezone su bile obilježene teškim porazima u playoffu, da bi dolaskom Phila Jacksona na klupu Lakersa stasala mlada jezgra momčadi iz Los Angelesa, a O’Neal postao nezaustavljiva figura na košarkaškom terenu što je pretočeno u tri šampionske titule Lakersa osvojene 2000.,2001. i 2002. godine. Naravno, uz MVP priznanja za Shaqa koji je tih godina bio nerješiva enigma za najbolje centre i obrane tih godina.

Stalne nesuglasice s Kobejom Bryantom i izgubljeno Finale 2004. od Detroita odvele su Shaqa u Miami, a rastanak je prošao u žučnim tonovima. Shaq je vlasnika Lakersa Jerryja Bussa nazivao pedofilom, a Buss je Shaqa optuživao za ležernost i neposvećenost košarci.

Nakon još jedne titule osvojene s Heatom, izleta u Phoenix, Cleveland i Boston, O’Neal se umirovio kao šesti strijelac, četrnaesti skakač i osmi bloker na vječnoj listi i pridružio se ostalim legendama koji su oplemenili ovu veličanstvenu igru i zauvijek ušli u srca navijača.

Jeannie Buss, predsjednica Lakersa i kćerka pokojnog vlasnika, nije zaboravila Shaqov utjecaj na franšizu i ovih je dana izjavila da će Lakersi iskazati počast neponovljivom centru podizanjem statue koja će biti otkrivena početkom sljedeće sezone. Shaq će set ako pridružiti legendama Lakersa Westu, Abdul-Jabbaru i Magicu, boksaču Oscaru de la Hoyi i hokejašu Wayneu Gretzkom, također legendama losanđeleškog sporta.