Utakmica tjedna: Atlanta Hawks-Cleveland Cavaliers

U noći s petka na subotu Atlanta Hawksi su dočekali Cleveland Cavalierse, svoje stare prijatelje s kojima su se susreli posljednje dvije godine u doigravanju i oba puta izgubili. Ove sezone Cleveland se trenutno nalazi na prvoj poziciji dok je Atlanta na petoj. Ovo je bio njihov drugi susret ove sezone te su Cavsi vratili break Hawksima koji su slavili u gostima kod Cavsa početkom 11.mjeseca i tada im nanijeli prvi poraz u sezoni. Ni jedna ekipa nije bila kompletna, a obje ekipe su imale pridošlice u odnosu na njihov prošli susret; Cavsi su bili oslabljeni za Kevina Lovea i J.R.Smitha, dok je Hawksima nedostajao Mike Dunleavy.

Startna petorka Hawksa Schroeder- Bazemore- Sefolosha- Millsap- Howard i Cavsa Irving- Shumpert- James- Frye- Thompson predstavlja zanimljiv matchup na papiru. Na terenu su se Hawksi držali istog matchupa, čuvali su igrače po poziciji. Cavsi su krenuli sa standardnim pick n rollom Irvinga i Thompsona gdje Howard ne izlazi na Irvinga već mu se pušta šut s poludistance, a brani ulaz što je ujedno i jedan od razloga zašto im je Irving natočio 43 poena. Sam taj koncept je omogućio Cavsima hrpu otvorenih šuteva i stvaranje igrača viška na perimetru.

S druge strane Cavsi standardno stavljaju Thompsona da brani Millsapa, a Fryea ostavljaju na Howardu. Utakmica se odmah krenula igrati u visokom tempu, obje ekipe su trčale brzo u tranziciju što je na kraju rezultiralo u utakmici na 104 posjeda. Hawksi pokušavaju maksimalno iskoristiti to što je Thompson na Millsapu koji se izvlači  na tricu čim krene napad, a Frye mora paziti na napadački skok Howarda što zadaje teške muke Cavsima u branjenju reketa, a Hawksima par laganih ulaza. No, Cleveland ne ostaje dužan, LeBron i Irving koriste svaku moguću priliku da krenu na nepostavljenu obranu i svojim talentom asistiraju, odnosno stave otvorenu tricu u čemu im dodatno pomaže sami koncept obrane Atlante. Ipak, Atlanta izgleda malo iznenađeno na početku utakmice te Cavsi to koriste odličnim kretnjama u napadu koje rezultiraju tricom Fryea, zatim s tricom LeBrona te Irvinga i odlaze na veliku prednost od 11 koševa. Ulaskom Tima Hardawaya Juniora napad Hawksa izgleda puno bolje, napokon koriste prednost pod košem (Howard iznuđuje slobodna, hvata skok u napadu) te šire reket, tjeraju Cavse na switchanje;

Ipak, Cavsi nastavljaju s fantastičnim protokom lopte te rapsodijom trica, Shumpert stavlja dvije, a Hawksi se još nekako drže na minus 10 uz pomoć par izgubljenih lopta Cavsa, par Schroederovih ulaza i improvizacija Tima Hardawaya. Na kraju prve je rezultat 39-33 za Cavse što je čak mala razlika kad su Cavsi stavili čak 7 trica.

Drugu četvrtinu za Cavse inače starta petorka James- Korver- Derrick W.- Jefferson- Frye koja je 38 minuta skupa provedenih na terenu skupila nerealan +38 rating, no s dolaskom Derona Williamsa on je taj koji mijenja Fryea u toj petorki (barem zasad) te Cavsi igraju praktički s Jamesom na centru. Hawksi se prilagođavaju tome, stavljaju Millsapa na centra, uz njega su Ilyasova, Prince, Delaney i Hardaway. To je najučinkovitija postava small balla koju je Budenholzer mogao postaviti ( dosad s Muscalom umjesto Ilyasove u 40 minuta na terenu, ali se radi o sličnom tipu igrača, rating iznosi +31) protiv ovakvih Cavsa. Nastavlja se tempo iz prve četvrtine, James, Jefferson, Derrick pogađaju trice, Deron skuplja par vrijednih asistencija, s druge strane Millsap i Hardaway odličnom igrom drže Hawkse na zaostatku od 10 poena, Millsap maltretira Derricka Williamsa, a Hardaway pogađa tricu izlaskom iz blokova. Cavsima se vraćaju Irving i Frye, a Hawksima kompletna prva petorka. Millsap ostaje u igri, Jamesa nije mogao zadržati, ali je to nadoknadio odličnom napadačkom predstavom jer ipak ni njega ne može zadržati Derrick Williams. Do kraja prvog poluvremena trice za Cavse pogađaju Irving, Korver, Jefferson, James i to je ipak malo previše za Hawkse koji ni povratkom Hardawaya nisu uspjeli nadoknaditi zaostatak te se na poluvrijeme odlazi s rezultatom 77- 60 za Cavse. S obzirom na to da se igrala brza, tranzicijska košarka nekih duela 1 na 1 nismo vidjeli, uglavnom fantastičan protok lopte na obje strane terena i odlična šuterska predstava Jamesa i Irvinga.

Drugo poluvrijeme je počelo slično kao i prvo, Cavsi pogađaju trice, bilo preko ruke ili otvorene te odlaze na najveću prednost od 24 poena i napad im u tom trenutku izgleda zastrašujuć. No, kad je većina otpisala Hawkse u utakmicu se ponovo vraća Tim Hardaway čijim ulaskom napad Hawksa opet diše. Koriste promašaje Cavsa koji su se malo ohladili, ubrzavaju igru, napadaju reket i traže vanjski šut što im i ulazi, trice Hardaway  i Bazemorea te serija od 13-2 vraća Hawkse u igru. Korver koliko god bio dobar u napadu dosad se pokazao kao slabost u obrani, Hardaway je radio što je htio. Taman kad se Atlanta približila Irving uzima stvari u svoje ruke i dok je LeBron na klupi zabija sam par šuteva, namješta Fryeu i Williamsu otvorene trice i donosi Cavsima veliku prednost od 22 poena.

Na početku četvrte na terenu se nalaze iste petorke kao na početku druge, razlika se ne mijenja do sredine četvrtine kada Cavsi jednostavno više ne pogađaju trice, a time se usporio i protok lopte te small ball Hawksa se prikazuje u punom sjaju. Millsap i Hardaway odličnim potezima (krađa lopte i and one) dovode Hawkse prvi put od početka utakmice na manji zaostatak od 10 poena. Cavsi gube loptu, promašuju šuteve, a Atlanta nastavlja s odličnom tranzicijom gdje Hardaway poentira, a Millsap uključuje beast mode i zlostavlja Thompsona leđnom tehnikom, igrom s licem prema košu, zabija and one i momentum je na Atlantinoj strani. U tom trenutku Atlantin small-ball totalno nadigrava Cavse, Millsap izgleda nezaustavljiv, James ga je preuzeo međutim ne posustaje. Atlanta je u tom trenu bez Howarda i Schroedera dovela utakmicu u egal. Ovako je to izgledalo na terenu ;

Millsap je okružen s četiri igrača koji mogu staviti tricu te ga napokon vidimo u duelu 1 na 1 s Jamesom gdje pogađa šut i sad je one-point game. Zatim Thompson radi odličan blok za Korvera koji ga koristi i stavlja rekordnu 25.tricu. Hawksi ne koriste svoj napad, Irving polaže, Millsap stavlja tricu preko ruke, ali to je najviše što su mogli i Cavsi ipak odnose pobjedu, tešku, ali zasluženu.

S obzirom na to da se utakmica igrala brzo teško je zamisliti kako bi to izgledalo u doigravanju, ali jedina ekipa koja je sposobna trčati s Cavsima i dobiti ih su Warriorsi, Atlantin small ball je izvukao svoj maksimum zbog briljantnih partija Millsapa i Hardawaya dok se uloga Howarda opet pokazala upitnom. Osim par napadačkih skokova i iznuđenih prekršaja nije napravio ništa, Irving i James su apsolutno izdominirali sa šutem izvana tako da je Atlanta morala sniziti postavu što im se na kraju skoro isplatilo. No ipak, ne bih otpisao Howarda tako rano jer i dalje najbolja postava Hawksa jest s Howardom, Schroederom, Bazemoreom, Sefoloshom i Hardawayom koja u 24 minute na terenu skupa je ostvarila +51 i volio bih je vidjeti više u igri. Treba spomenuti i Hardawaya koji ima breakout sezonu te bi u budućnosti backcourt Schroeder- Hardaway mogao biti veoma opasan. Cavsi igraju zavidno dobro te ako ih sreća pomazi i ne bude više ozljeda navijači Cavsa se mogu samo radovati onome što dolazi kad se Love i Smith oporave.